At Home / Zuhause

This is the corner where I work (read, write, drink). Cleaned it today. Mighty proud of it, too. Look! You can actually see the carpet. Took me 2 frakking hours to get the shelves in shape and the floor clean. See? No papers, books, or other stuff lying around. Last picture, that’s my good lookin’ self. Without glasses. [as usual, click on pictures to enlarge, but the quality’s shitty, so while you’ll get a closer look, it’s also more blurred. You won’t be able to read any titles, for instance]









Science: engineering stereotypes and killing people

Very readable post by Annalee Newitz on her AlterNet blog

In South Africa, a widely used antiaircraft cannon called the Oerlikon GDF-005 suffered from what many observers believe was a computer malfunction, which killed nine soldiers and maimed 15 in a training exercise. Its computer-controlled sighting mechanism went haywire, and the gun automatically turned its barrel to face the trainees next to it, spraying bullets from magazines that it automatically reloaded until it was out of ammunition. […]

In the United States, James Watson, who won the Nobel Prize for helping to discover the double-helix shape of DNA, was suspended from his administrative duties at Cold Spring Harbor Laboratory over comments he made to the London Times about how blacks are genetically hardwired with lower intelligence than that of other races. Watson has made comments like this about blacks (and women) throughout his career, but apparently this was the last straw. Reporter Charlotte Hunt-Grabbe, who says she has Watson’s comments on tape, quoted him saying he’s “inherently gloomy about the prospect of Africa” because “all our social policies are based on the fact that their intelligence is the same as ours — whereas all the testing says not really.” He told Hunt-Grabbe his “hope is that everyone is equal” but that “people who have to deal with black employees find this not true.”

[…]

These two very different incidents demonstrate the fallibility of science and, more importantly, how the arrogance of scientists can be horrifically destructive. The tragedy in South Africa could have been avoided if the engineers who designed that cannon had simply refused to computerize its sight. With a big gun, computer error can be far worse than human error. Any decent engineer would have known that failure in computer systems is inevitable and come to the conclusion that weapons should not be programmed to function autonomously.

Watson’s remarks are another form of scientific arrogance that leads to gross and fatal mistakes. After all, Watson is hardly the first person to use genetics as a way to create false hierarchies of human beings based on “evidence” that some races and sexes are “naturally” superior to others. The history of biology as a discipline is riddled with racism and sexism. […]

Today leaders in the field of evolutionary biology like Steven Pinker and E.O. Wilson routinely say that people are hardwired to behave in certain ways based on their genetic heritage, which is often linked to their racial background or sex. “Scientific” studies on the genetic inferiority of female intelligence are what motivated former Harvard president Lawrence Summers to claim that there are so few women in science because they just aren’t smart enough.

So should a computerized gun run amok and a racist geneticist undermine our faith in science? Yes. People who build autonomous weapons systems know their work might kill people, but they do it anyway. And people like Watson derail brilliant research by bringing sex and race bias into the lab. Science is nothing more than the sum of what scientists do. Without ethics, science is no better than Christianity during the Crusades, a dogma that kills out of arrogance and prejudice.

Die Hesse kumme! oder: Das Märchen vom vernünftigen Wähler

Kaum daß ausnahmweise (wie man an der anhaltenden Beliebtheit von lokalen Kamapgnen gegen Moscheen, etwa wie hier in Köln ja sieht) ein ausländerfeindlicher Wahlkampf nicht zum Sieg führt, jubelt etwa SPON

Die wirtschaftspolitische Auseinandersetzung um den Mindestlohn wollte die CDU in Hessen nicht annehmen – stattdessen setzte man auf die altbewährte Anti-Ausländer-Nummer. Aber die zieht offenbar nicht mehr, und darauf können wir endlich mal richtig stolz sein.

Das ist natürlich Quatsch, und nicht nur aus den von classless Kulla skizzierten Gründen

Um es nur kurz festzuhalten, bevor es im Zuge der Koalitionsverhandlungen wieder untergeht: Kochs Stimmverluste sind nicht unbedingt ein Ausdruck davon, daß die hessischen Wahlberechtigten etwas gegen “hartes Durchgreifen gegen Ausländer” hätten. Sie trauen es Koch vor allem nicht (mehr) zu. […]

Hätte er nicht nur “Bootcamps” verlangt, sondern schon flächendeckend einrichten lassen, müßte er jetzt vielleicht nicht – wie Frank Steffel einst in Berlin – vor der Koalition der Ausländer und Kommunisten zittern.

Das ist zwar richtig festgestellt, wie man auch an der breiten Akzeptanz der Prämissen von Kochs Rhetorik im bürgerlichen Lager sieht, man betrachte nur die Empörung über die “Deutschenbeschimpfung”, aber Kullas Schlußsatz verfehlt die Sache wiederum denkbar deutlich

Kein Grund zur Beruhigung also. In Deutschland lassen sich Wahlen nicht mehr ohne weiteres mit populären Parolen gewinnen – es wird auch nach der entsprechenden Praxis verlangt.

Es ist nämlich meiner Meinung nach keineswegs so, daß zu den Parolen noch eine Praxis gehört. Im vorliegenden Fall war das Wählervolk hin und hergerissen zwischen zwei verschiedenen Populismen. Denn Koch hat nicht nur 12% verloren. Die SPD hat 8% gewonnen und wenn man die 5% Stimmen der Linkspartei mit einrechnet, wird das Bild deutlicher: der Linkspopulismus von Ypsilanti/Linker ist im Moment, ohne Beweis einer entsprechenden Praxis, einfach eine deutliche Alternative. Nationalismus ohne Sozialismus muß sich die Krone in Deutschland immer teilen, und wenn die SPD schon früher wieder auf diesen Kurs eingeschwenkt wäre, wäre das auch schon früher klar gewesen. So brauchte es die Linke und Becks Angst vor der Marginalisierung, um die beiden Gewinnerlemente des deutschen Populismus wieder zusammen die Wähler an (in?) die Urne treiben zu lassen. Schöner Wahlkampf.

Redeeming McCarthy or Look out! Communists!

Fine, if short, essay in the NY Times on a ridiculous new publication (it’s a good season for this, apparently, seeing as Jonah Goldhagen has published his book, too), “Blacklisted by History: The Untold Story of Senator Joe McCarthy and His Fight Against America’s Enemies” by M. Stanton Evans. Here’s an excerpt but read the whole essay, it’s worth it.

Part of Evans’s appeal is his boast to have unmasked the biases and distortions of previous McCarthy critics, this author included. He begins by describing a massive Russian spy operation in the United States, drawing his evidence from K.G.B. files as well as portions of the Venona project, a top-secret operation that traced Soviet intelligence traffic during World War II. Evans leaves the impression that he has uncovered fresh material, suspiciously overlooked until now. In fact, numerous scholars have used these documents to craft a thorough portrait of Communist espionage in Washington, though most believe that the worst of it was over by the late 1940s, when the F.B.I. began a crackdown on spying and a federal security program was put in place. If anything, they say, this evidence serves to reinforce the standard portrait of McCarthy as a bit player in the battle against Communist subversion, a latecomer who turned a vital crusade into a political mud bath.

Evans disagrees, claiming that the Communist problem was very much alive in 1950, when the senator first made his charges of treason in high places. […] Most important, Evans buys into the heart of the McCarthy conspiracy — the belief that leftist elements in the Roosevelt and Truman administrations created a foreign policy to advance the spread of world Communism.

How else could one explain the Soviet takeover of Eastern Europe or the fall of Chiang Kai-shek to the army of Mao Zedong? “[…] McCarthy blamed the fall of China on “a conspiracy so immense as to dwarf any previous such venture in the history of man.” Evans not only endorses this conspiracy but actually expands it to include “the Eastern, internationalist faction” of the Republican Party, “with ties to Wall Street, large corporations, big Eastern media outlets and Ivy League establishment.” To Evans, the conspiracy passed from president to president — from Roosevelt and Truman to Eisenhower and even Nixon, a former McCarthyite, who “would fall off the teeter-totter, landing with Henry Kissinger in Red China, thereafter pushing on into the mists of détente with Moscow.”

Ausgegraben aus der Zeit des ‘Sommermärchens’

In den immer lesenswerten posts in classless kullas “Trampen”-Kategorie stieß ich soeben auf einen etwas älteren Beitrag aus dem Sommer 2006:

Jedenfalls war es schon nachmittag, als ich von einem schon etwas älteren Australier und seinem Teenie-Sohn in ihrem langsamen Wohnwagen zumindest bis zur letzten Mautstelle vor Calais mitgenommen wurde. Sie waren zur WM in Deutschland gewesen und befanden sich nach dem unglücklichen Ausscheiden des australischen Teams gegen Italien auf der Rückreise via England. Allerdings wollten sie erst am nächsten Tag mit der Schnellfähre von Boulogne fahren und bis dahin noch die WM im Fernsehen verfolgen.

Der Vater erzählte, daß er noch als kleiner Junge in England in seiner jüdischen Familie aufgewachsen sei, die jedoch während des ‘Blitz’ nach Australien auswanderte. Erzeigte sich besorgt über das, was er in Deutschland an Nationalismus und Geschichtsverdrehung mitbekommen hatte. Offenbar hatte er die Diskussion nicht gescheut und damit auch das ganze Programm mitbekommen: es müsse ja mal Schluß sein, die Juden würden immer noch das große Geld machen und die Medien kontrollieren, die Deutschen würden sich endlich nichts mehr sagen lassen und durch die WM ja nun auch wieder populär genug sein dafür.

Er schilderte seine Ambivalenz bei der Reiseplanung in Deutschland, da er einerseits eine KZ-Gedenkstätte besuchen wollte, sich andererseits aber vor der Konfrontation fürchtete. Er warf die Frage auf, ob die beständige Erinnerung an den Holocaust nicht wirklich zu heftig sein könnte. Ich sagte, daß ich verstehen könnte, wenn er nicht mehr daran erinnert werden mag, daß das aber offenbar auch auf anderen Wegen geschieht. Die Antisemiten sollten jedoch nicht in dem Glauben gelassen werden, ihre Taten seien vergessen. Nicht umsonst streiten sie genau dafür. Das Gespräch endete vorzeitig, als ich an der peage abgesetzt wurde.